Identificado o Circuito Cerebral para Espiritualidade




Locais de lesão associados a outros sintomas neurológicos e psiquiátricos também se cruzaram com o circuito de espiritualidade

Um novo estudo identificou um circuito cerebral específico centrado no substância cinzenta periaqueductal que está ligado à aceitação espiritual e à religiosidade.

Brigham and Women's Hospital ( Harvard Medical School)

Mais de 80% das pessoas em todo o mundo se consideram religiosas ou espirituais. Mas a pesquisa sobre a neurociência da espiritualidade e religiosidade tem sido escassa. Estudos anteriores têm usado neuroimagem funcional, em que um indivíduo passa por uma tomografia cerebral enquanto realiza uma tarefa para ver quais áreas do cérebro se iluminam. Mas esses estudos correlativos têm dado um quadro irregular e muitas vezes inconsistente da espiritualidade.

Um novo estudo liderado por pesquisadores do Brigham and Women's Hospital adota uma nova abordagem para mapear a espiritualidade e a religiosidade e descobre que a aceitação espiritual pode ser localizada em um circuito cerebral específico.

Este circuito cerebral está centrado na substância cinzenta periaqueductal (PAG), uma região do tronco cerebral que foi implicada em inúmeras funções, incluindo condicionamento do medo, modulação da dor, comportamentos altruístas e amor incondicional.


Os achados da equipe são publicados na Biological Psychiatry.

"Nossos resultados sugerem que a espiritualidade e a religiosidade estão enraizadas na dinâmica fundamental, neurobiológica e profundamente tecidas em nosso tecido neural ", disse o autor correspondente Michael Ferguson, PhD, um dos principais pesquisadores do Centro de Terapêutica do Circuito Cerebral de Brigham. "Ficamos surpresos ao descobrir que este circuito cerebral para a espiritualidade está centrado em uma das estruturas mais evolutivamente preservadas no cérebro."

Para realizar seu estudo, Ferguson e colegas utilizaram uma técnica chamada mapeamento de rede de lesões que permite aos pesquisadores mapear comportamentos humanos complexos para circuitos cerebrais específicos com base na localização de lesões cerebrais em pacientes.

A equipe aproveitou um conjunto de dados publicado anteriormente que incluía 88 pacientes neurocirúrgicos que estavam sendo submetidos a cirurgia para remover um tumor cerebral. Os locais da lesão foram distribuídos pelo cérebro. Os pacientes concluíram uma pesquisa que incluiu perguntas sobre aceitação espiritual antes e depois da cirurgia.

A equipe validou seus resultados usando um segundo conjunto de dados composto por mais de 100 pacientes com lesões causadas por traumatismo craniano penetrante do combate durante a Guerra do Vietnã. Esses participantes também preencheram questionários que incluíam perguntas sobre religiosidade (como: "Você se considera uma pessoa religiosa? Sim ou Não?").

Dos 88 pacientes neurocirúrgicos, 30 apresentaram diminuição da crença espiritual auto relatada antes e depois da ressecção neurocirúrgica do tumor cerebral, 29 apresentaram aumento e 29 não apresentaram alteração. Usando mapeamento da rede de lesões, a equipe descobriu que a espiritualidade auto relatada mapeada para um circuito cerebral específico centrado no PAG. O circuito incluiu nós positivos e nós negativos — lesões que interromperam esses respectivos nós diminuíram ou aumentaram as crenças espirituais auto relatada.

Resultados da religiosidade do segundo conjunto de dados alinhados com esses achados. Além disso, em uma revisão da literatura, os pesquisadores encontraram vários relatos de casos de pacientes que se tornaram hiper-religiosos após experimentarem lesões cerebrais que afetaram os nódulos negativos do circuito.

Os locais de lesão associados a outros sintomas neurológicos e psiquiátricos também se cruzaram com o circuito de espiritualidade. Especificamente, lesões que causam parkinsonismo cruzaram áreas positivas do circuito, assim como lesões associadas à diminuição da espiritualidade. Lesões que causam delírios e síndrome de membros fantasmas se cruzaram com regiões negativas, associadas ao aumento da espiritualidade e religiosidade.

"É importante notar que essas sobreposições podem ser úteis para entender características e associações compartilhadas, mas esses resultados não devem ser super interpretados", disse Ferguson.

"Por exemplo, nossos resultados não implicam que a religião é uma ilusão, que figuras religiosas históricas sofriam de síndrome de membros fantasmas, ou que a doença de Parkinson surge devido à falta de fé religiosa. Em vez disso, nossos resultados apontam para as raízes profundas das crenças espirituais em uma parte do nosso cérebro que foi implicada em muitas funções importantes."

Os autores observam que os conjuntos de dados utilizados não fornecem informações ricas sobre a educação do paciente, o que pode ter influência sobre crenças espirituais, e que os pacientes em ambos os conjuntos de dados eram de culturas predominantemente cristãs. Para entender a generalizabilidade de seus resultados, eles precisariam replicar seu estudo em muitas origens.

A equipe também está interessada em desembaraçar a religiosidade e a espiritualidade para entender circuitos cerebrais que podem estar conduzindo diferenças. Além disso, Ferguson gostaria de buscar aplicações clínicas e translacionais para os achados, incluindo a compreensão do papel que a espiritualidade e a compaixão podem ter no tratamento clínico.

"Só recentemente a medicina e a espiritualidade foram fracionadas umas das outras. Parece haver essa união perene entre cura e espiritualidade entre culturas e civilizações", disse Ferguson.

"Estou interessado no grau em que nossa compreensão dos circuitos cerebrais poderia ajudar a criar questões cientificamente fundamentadas e clinicamente traduzíveis sobre como a cura e a espiritualidade podem co-informar uns aos outros."

Financiamento: O financiamento para este trabalho foi fornecido por uma Bolsa de Treinamento de Pesquisa Institucional do NIH Ruth L. Kirschstein (NRSA) Institutional Research Training Grant (T32MH112510), a Concessão de Pesquisa shields da Child Neurology Foundation, a Fundação Sidney R. Baer Jr., a Fundação Nancy Lurie Marks, a Fundação Mather, a Kaye Family Research Endowment e os Institutos Nacionais de Saúde (concede R01 MH113929, R01 MH115949 e R01 AG060987).

“A neural circuit for spirituality and religiosity derived from patients with brain lesions” by Michael Ferguson et al. Biological Psychiatry


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